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Espacios naturales de Latinoamérica:
Desde la Tierra del Fuego hasta el Caribe
Axel Borsdorf, Carlos Dávila, Hannes Hoffert, Carmen Isabel Tinoco Rangel
Institut für Geographie der Universität Innsbruck
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 up 1 Geología, o: el universo de las rocas de Latinoamérica
 up 1.3 Geología regional
 up 1.3.1 Configuración geológica de Sudamérica
 up 1.3.1.4 Los yacimientos en Sudamérica
 up 1.3.1.4.1 Yacimientos en zonas extra-andinas

1.3.1.4.1.1 Hierro

Durante el período comprendido entre 2.800 a 1.600 millones de años surgieron formaciones de hierro y cuarzo en todos los cratones de la Tierra. La materia prima utilizable en la producción de acero en la actualidad proviene de ese tipo de yacimiento. Mundialmente se suele emplear el topónimo itabirita para referirse a esa serie. Este término proviene del cerro Itabirita, una región rica en hierro perteneciente al Estado Minas Gerais en el sudeste de Brasil.

Primero se formó una cuenca tectónica de un escudo arcaico muy antiguo que se fue rellenando con sedimentos químicos de aguas pocas profundas en capas rítmicas. Por largo tiempo se discutió el por qué de la concentración de hierro de esa manera. El hierro y el ácido silícico fueron transportados en gran parte por procesos de erosión y meteorización hacia las cuencas. Se estima también que las actividades volcánicas jugaron un rol significativo. Una vez depositado el material, los sedimentos ricos en hierro se solidificaron y se alteraron por metamorfismos. La recristalización y la fundición parcial (metasomatosis) produjeron un enriquecimimiento de hierro y un transporte de ácido silícico.

Las itabiritas contienen normalmente entre un 30 y un 50 % de hierro y muestran una foliación fina como señal de la biorrítmica estacional de las bacterias. Los procesos de erosión tropicales y los metamorfismos han contribuido a enriquecer los sedimentos con hierro formándose paquetes rocosos con un 63 % de hierro.

Las reservas de itabiritas más grandes de Sudamérica yacen en:

  • ElCuadrilátero ferrífero de Minas Gerais: este es un yacimiento ferruginoso que ha sido estudiado desde el comienzo del siglo veinte. El cuadrilátero ferrífero es la concentración de hierro más grande de la Tierra compuesta por unos 80 yacimientos cuyas reservas se estiman en unos 10 millardos de toneladas de hierro de alta calidad. En el medio de las series de gran espesor de remotos tiempos precámbricos descuella el pico de Itabira de 1.586 metros en el paisaje del cuadrilátero ferrífero como emblema de esta región.
  • La Sierra de Carajás: apenas en 1967 se descubren enormes concentraciones de itabiritas en el Escudo brasileño entre el río Xingú y el río Araguaia. Hasta hace pocos años el acceso hacia esa región sólo era posible mediante el empleo de botes y aeronaves pequeñas. Piensan que este territorio de 120.000 km² es el más rico en hierro de Brasil. Además de hierro hay manganeso, níquel, zinc, bauxita y oro. No pasa mucho tiempo cuando hacia 1980 invaden la zona unos 20.000 "garimpeiros" con la fiebre del oro. Se estima que en esa área yace una reserva de hierro de 19 millardos de toneladas con una concentración (en la roca) de un 69 % aprox.
  • LaSierra de Imataca /Venezuela: esta sierra se encuentra en el borde norte del Cratón de Guayana al sur del río Orinoco muy cerca de su desembocadura en el oceano Atlántico. Esta sierra se extiende en dirección NNE-SSW. Este territorio explotado desde 1946 abarca una superficie de 90.000 km² con yacimientos estimados en 4 millardos de toneladas de hierro por lo cual es la tercera reserva más importante de Sudamérica. Esta región es también conocida porque en ella se encuentran las rocas más antiguas de Sudamérica cuya edad se calcula en 3,6 millardos de años. Originariamente las capas de hierro contenían entre un 40 y un 60% de magnetitas y el resto de cuarzo. Sólo la erosión laterítica hizo posible el enriquecimiento de un cuerpo con un 69 % de hierro en una zona antigua erosionada hasta unos 800 metros.
  • Otras reservas han sido descubiertas en la intrincada selva primaria de Guayana Francesa cuyas mesetas erosionadas hasta 40 m de profundidad contienen cuerpos de hierro secundarios.
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