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Espacios naturales de Latinoamérica:
Desde la Tierra del Fuego hasta el Caribe
Axel Borsdorf, Carlos Dávila, Hannes Hoffert, Carmen Isabel Tinoco Rangel
Institut für Geographie der Universität Innsbruck
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 up 5 Biodiversidad en Latinoamérica
 up 5.5 Plantas cultivadas en Latinoamérica
 up 5.5.2 Cultivo de plantas foráneas o alóctonas

5.5.2.1 Caña de azúcar

Es probable que la caña de azúcar sea oriunda de Nueva Guinea y llegara a Centro y Suramérica a través los españoles y portugueses. La caña de azúcar se desarrolla óptimamente en climas cuyas temperaturas ronden los 20°C y las precipitaciones oscilen entre los 1.500 y 1.800 mm. No obstante en los subtrópicos hay especies resistentes a temperaturas inferiores a los 20°C. Aproximadamente un 20 % del contenido de azúcar está concentrado en la médula blanca del tallo cuyo grosor oscila entre 2 y 7 cm. El rendimiento de la caña de azúcar, comparado con el de la remolacha, es tres veces mayor. Productos de renombre como el ron se obtienen del jugo de la caña.

A la hora de la cosecha son frecuentes las quemas de plantaciones enteras para eliminar las afiladas hojas de la caña. Mas todavía se emplea el machete para poder extraer la sacarosa del extremo inferior de la caña.

Los residuos del procesamiento del azúcar, una melaza con elevado contenido de sacarosa, se emplea para alimentar animales o para producir alcohol generalmente para fines técnicos. El combustible para vehículos a base del alcohol se produce en Brasil principalmente de la caña de azúcar. El consumo brasilero de gasolina proveniente de la caña de azúcar bordea anualmente los 13 millardos de litros. Si bien este tipo de combustible es más compatible con el medio ambiente que los carburantes de reservas fósiles, las plantaciones de la caña como inmensos monocultivos no son del todo convincentes desde el punto de vista agrario-ecológico. Por una parte, los monocultivos afectan gravemente los suelos, y por la otra, las quemas contaminan mucho el aire.

El significado de la caña de azúcar para Latinoamérica resalta en la estadística:

Entre los 30 países que más caña de azúcar producen, 14 son latinoamericanos. Brasil a la cabeza es el mayor productor de caña de azúcar del planeta con más de 338 millones de toneladas anuales en (1999). México, Cuba, Colombia, Argentina y Guatemala no se quedan a la zaga y pertenecen a los 15 principales productores del mundo.

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