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Espacios naturales de Latinoamérica:
Desde la Tierra del Fuego hasta el Caribe
Axel Borsdorf, Carlos Dávila, Hannes Hoffert, Carmen Isabel Tinoco Rangel
Institut für Geographie der Universität Innsbruck
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 up 5 Biodiversidad en Latinoamérica
 up 5.4 Biodiversidad en Latinoamérica - una increíble variedad de especies

5.4.4 Bosques secos

Los bosques secos son típicos de las zonas climáticas subtropicales, pero éstos también crecen en los trópicos debido a los vientos alisios.

Gráfico: Serie de tipos de bosques

En Suramérica se hace una diferencia entre los bosques secos del Chaco, las selvas y matorrales de los valles secos intraandinos, los bosques secos del Caribe y los de la Caatinga.

El clima, como factor determinante para la vegetación, presenta características comunes y divergentes:

  • Las precipitaciones oscilan por lo general entre los 500 y 1.200 mm.
  • La media anual de las temperaturas en los subtrópicos rondan los 19 y 23°C, con fluctuaciones anuales de 10 a 13°C.
  • En los trópicos reinan durante todo el año temperaturas superiores a los 27°C.
  • En ambas regiones climáticas llueve en verano. El verano se caracteriza en los trópicos por las precipitaciones que aportan un clima húmedo; en los subtrópicos, naturalmente, las temperaturas son más elevadas que en invierno cuando imperan en general condiciones de extrema aridez.

Los suelos llanos y pedregosos, a menudo con un subsuelo rocoso, no tienen la posibilidad de acumular agua y colaboran a la aridez del entorno. En el relieve ondulado del Chaco, el desagüe de las aguas perjudica las laderas de las lomas mientras que en los valles puede crecer una vegetación más frondosa. Paralelamente se forma una elevada concentración de sal y estratos arcillosos impermeables por las condiciones climáticas de aridez parcial en las capas llanas y profundas de los suelos. Al llegar las lluvias, el agua se escurre y no se acumula en el suelo. Inundaciones catastróficas son casi siempre las consecuencias anuales. La acumulación eólica de arena alrededor de las plantas leñosas puede ser favorable para el crecimiento hasta un cierto grado y si ésta es excesiva, el efecto podría revertir (desertificación).

Por ese motivo la vegetación desarrolla estrategias para adaptarse a las condiciones externas, en especial, a la carencia de agua durante la sequía.

Las xerófitas han elucubrado buenos trucos para adaptarse a la falta de agua. Los órganos superficiales rehusan con vehemencia a ceder su agua y las largas raíces se adentran en la tierra para embeber tanta agua como les sea posible en las profundidades del subsuelo. Las hojas de estas plantas adoptan una posición vertical extendida y reducen la superficie transpirante a fin de eludir el resecamiento.

Las hojas de las xerófitas son pequeñas, con escamas o espinosas, o faltan por completo. Muchos matorrales y árboles poseen espinas espectaculares a fin de protegerse contra los animales hambrientos. La táctica de otras plantas reside en acumular agua en sus hojas y troncos —son suculentas, como muchas especies de cactos.

Un gran número de plantas leñosas dejan caer sus hojas en la estación de sequía —temporada que puede durar hasta nueve meses. Gracias a este ardid ellas pueden confeccionar sus hojas con tan sólo la mitad de las materias que necesitan sus colegas siempreverdes. Durante la época de lluvias sus hojas son grandes y delgadas. Su actividad asimilatoria (fotosíntesis) es más elevada en la estación pluvial y se paraliza casi por completo en la temporada seca. Estas plantas florecen cuando aumenta la humedad atmosférica y las temperaturas un poco antes de que principien las lluvias.

El estrato arbustivo es tupido y espinoso —eso lo sabe cualquiera que haya tratado de hacer una excursión en un bosque seco. El estrato herbáceo está compuesto de muchas caméfitas y pocas hemicriptófitas y geófitas.

 down 5.4.4.1 El Chaco
 down 5.4.4.2 Bosques secos interandinos
 down 5.4.4.3 Bosques secos del Caribe
 down 5.4.4.4 Bosques secos de la Caatinga
 down 5.4.4.5 Bosques en galería
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