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Espacios naturales de Latinoamérica:
Desde la Tierra del Fuego hasta el Caribe
Axel Borsdorf, Carlos Dávila, Hannes Hoffert, Carmen Isabel Tinoco Rangel
Institut für Geographie der Universität Innsbruck
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 up 3 Hidrología o: Las aguas de Latinoamérica
 up 3.4 Glaceología

3.4.1 Origen de los glaciares

La condición esencial para la génesis de los glaciares son nevadas que se derritan escasamente en el transcurso del año. Por ese motivo hay glaciares únicamente en los climas fríos de las elevadas cordilleras o en los círculos polares. Otra condición sine qua non es el subsuelo cuya conformación ha de capacitarlo para acumular nieve. Por ejemplo, las mesetas, pasos de valles, declives colgantes, pero no las pendientes demasiado abruptas sobre los valles.

Estructuras regionales de la glaciación alpina

El límite nevado separa las superficies cubiertas permanentemente de nieve de las que serán formadas después de haberse derretido la nieve. Se trata, por eso, de una "línea de equilibrio" denominada así de vez en cuando. Sin embargo, hay diferenciar entre el límite temporal y el estacionario (climático) llamado también línea de neviza (límite en la superficie de un glaciar que separa la zona de acumulación de la zona de ablación). En las regiones extratropicales en donde las estaciones térmicas determinan el curso del año, el límite temporal con la fundición de nieve en primavera suele desplazarse a los valles hacia arriba hasta pasar al estacionario. En los trópicos, por el contrario, los límites temporales y estacionarios no divergen mucho pues las temperaturas se mantienen muy estables durante todo el año. En esas regiones se presentan diferencias hígricas (temporadas de lluvias y sequías) que desplazan la línea de nieve valle abajo durante los períodos de precipitaciones.

Los glaciares descuellan, empero, allende el límite de nieve porque sus lóbulos se mueven siguiendo la fuerza de la gravedad, incluso por debajo del límite climático debido a que su masa se funde muy lentamente. El límite climático de nieve ubicado sobre la región glaciar se denomina zona de alimentación o acumulación y por debajo de esa línea, zona de ablación. Un cambio de la velocidad de flujo determina la mayoría de las veces la transición de la zona de acumulación a la de ablación, lo que a su vez se manifiesta en la superficie del glaciar con grietas en una ruptura ortogonal del hielo que recibe el nombre sérac.

La situación altitudinal del límite de nieve depende de la latitud geográfica. En las regiones polares (antárticas) llega al nivel del mar, asciende luego hacia el ecuador hasta alcanzar un máximo en los trópicos para volver a la línea equinoccial. Esto demuestra que el lógico curso de norte a sur del límite climático se modifica con las condiciones precipitacionales. En las zonas áridas de los subtrópicos y en los desiertos aledaños a los trópicos caen escasas precipitaciones incluso en montañas altas por lo que los glaciares carecen de reservas nivales.

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